Downtown Project i Las Vegas – et fejlslagent bet på $350 mio?

Downtown Project

Downtown Project skulle forsøge at skabe nyt liv i Las Vegas’ bykerne. Tre selvmord og organisatoriske kvaler har dog givet det ambitiøse projekt problemer.

Indtil for et par år siden var det centrale Las Vegas mest kendt for stoffer, kriminalitet og prostitution.

Det ville den visionære forretningsmand Tony Hsieh prøve at lave om på ved at gøre centrum til et mekka for vækstfirmaer – altså Las Vegas’ eget svar på Silicon Valley.

Men det, som begyndte som en god idé, har også sine skyggesider.

Ideen

Las Vegas har siden 1931, hvor staten Nevada tillod gambling, været næsten udelukkende kendt for sine casinoer og hoteller, der tiltrækker millioner af besøgende hver år.

I 1980’erne var der forslag fremme om at skabe endnu et økonomisk ben at stå på, men det var først i 2009, at der for alvor begyndte at ske noget.

Las Vegas
Kan Las Vegas blive kendt som andet end en spilleby?

Den tidligere borgmester Oscar Goodman havde en vision om at modernisere bykernen ved at skabe et boligområde. I 1990’erne var der planer om at bygge 45 boligbyggerier, men kun 10% af dem var blevet til noget, da den økonomiske krise ramte USA.

Derfor var udviklingen af området gået i stå, lige indtil Downtown Project satte gang i hjulene igen.

Downtown Project skulle kort sagt skabe et nyt centrum i byen ved hjælp af en gruppe vækstfirmaer.

Det var et ambitiøst projekt, der ville kræve en investering på 350 millioner dollars, og dem havde manden bag projektet, Tony Hsieh.

Han var ikke kendt for at spille poker, men han kan åbenbart godt lide at gamble med sine penge.

Tony Hsieh er født i 1973 og uddannet på det prestigefyldte Harvard-universitet. Han solgte sit første firma ”LinkExchange” til Microsoft for $265 millioner i 1998, og elleve år senere var det så Amazon, der købte hans nye firma ”Zappos” for 1,2 milliarder.

Han betalte $200 for de 60 hektar land i midten af Las Vegas. Udover kontorlokalerne blev der også bygget et hospital, en skole og flere restauranter.

tony hsieh
Tony Hsieh

Downtown skulle altså blive en by inde midt i byen.

Barer og restauranter med nye, moderne koncepter såsom vegetar-pizzaer og hjemmelavede pølser skød op. Folk flyttede ind i Container Park, et helt nyt boligområde med en park, hvor familierne kunne hygge sig.

Men det sociale aspekt af eksperimentet var anden prioritet for projektet. Mere end 150 vækstfirmaer fra forskellige industrier blev skabt.

Et alternativ til Silicon Valley?

Når du hører om hotspots indenfor forretningsverdenen, er det nok ikke Las Vegas, du tænker på. Her er det nok mere Silicon Valley eller måske New York eller San Francisco.

Men Downtown Project ville gøre sine svagheder til sine styrker. For eksempel fremhævede man ved indvielsen af projektet i 2012, at Las Vegas var ”a beautiful clean slate” for vækstfirmaer, da det måske er lettere at starte en virksomhed, når firmaer som Google, Microsoft og Facebook ikke ligger i baghaven.

Container Park
Container Park, hvor mange iværksættere flyttede ind.

Samtidig betaler man ikke indkomstskat i Nevada. Det er lidt ligesom Monte-Carlo, men leveomkostningerne er ikke ligeså høje.

Desuden var der fokus på det sociale. Der skulle være masser af networking-arrangementer, så folk ville komme til at kende hinanden, og de ansatte blev opfordret til at hænge ud i nogle af de nye steder, som Downtown kunne byde på.

Dette er femårsplanen, som Hsieh havde lagt for Downtown Project.

2012: Erhverve byggegrunde, lave investeringer og starte små virksomheder

2013: Eksperimentere med mange investeringer i forskellige forretningsområder og virksomheder

2014: Fokusere på de succesfulde investeringer og øge dem

2015: Fortsætte med at streamline og gøre det profitabelt

2016: Have positivt resultat og bæredygtigt miljø

Downtown Project fik meget positiv omtale i starten. Turister kom forbi for at se de specielle omgivelser, og selv præsident Obama kom forbi. I en tale sagde han:

“Or you’ve got Jen McCabe, who is setting up a space called Factorli, in Las Vegas, to provide custom, small-scale manufacturing — kind of like a Kinko’s or a copy shop, but instead of printing flyers, they’re going to be able to print custom parts for American products.” — President Barack Obama, June 18, 2014

obama at dtp
Barack Obama på besøg i Downtown Project.

Firmaet ”Factorli”, som Obama fremhævede, var en virksomhed, som skulle lave hardware i et begrænset antal.

Medstifter af firmaet, Jen McCabe, havde tidligere arbejdet i Silicon Valley inden hun kom til Las Vegas. Hun sammenlignede livet i Downtown som sin studietid, hvor alle døre var åbne, og man kunne snakke med alle.

I maj 2014 offentliggjorde Downtown Project, at man ville investere $10 i ”Factorli”. Tre måneder senere var firmaet lukket, de ansatte var væk, og det samme var Jen McCabe.

Glæden mangler

Tingene var begyndt at gå skævt i projektet. Tre ejere af vækstfirmaer var døde på 16 måneder, alle tre selvmord.

Jody Sherman, 48, skød sig selv i sin bil i 2013. Hans firma var begyndt at skrante.

Ovik Banerjee, 24, medlem af Downtown Project Core Team, hoppede ud fra balkonen i sin lejlighed.

Matt Berman, 50, ejer af frisørsalonen Bolt Barbers, hængte sig selv i sin lejlighed i maj 2014.

Det var med til, at mange begyndte at stille spørgsmålstegn ved Downtown Project. Ideen var at levere glæde – ”Deliver Happiness” var titlen på Tony Hsiehs første bog – men glæde var der ikke meget af.

Las Vegas’ borgmester Carolyn Goodman sagde det ligeud i et interview: ”…der er en ting, jeg savner her – glæde”.

carolyn goodman credit julie jacobson ap
Las Vegas' borgmester, Carolyn Goodman.

Hsieh prøvede at hyre coaches til at hjælpe erhvervsfolkene, men det var tydeligt, at mange af dem ikke følte sig hjemme i Las Vegas. Nogle af dem havde efterladt deres familie og venner, noget som de festerne og sammenkomsterne ikke kunne erstatte.

Der var også rygter om, at Downtown Project var ved at løbe tør for penge. Mange af de mindre virksomheder kom i økonomiske problemer, nogle forsvandt pludselig.

I september sidste år offentliggjorde Tony Hsieh, at 30% af hans ansatte ved Downtown Project ville blive afskediget.

Samtidig hævdede han, at han aldrig havde set sig selv som direktør for projektet, men mere som rådgiver og investor.

Han blev desuden spurgt til selvmordene, som han fejede af bordet med: ”Selvmord sker overalt. Se bare på statistikkerne.”

Han havde til dels ret, da Las Vegas er den by i USA, hvor der sker flest selvmord. Men mange af iværksætterne var utilfredse. Flere af dem sagde op.

Der blev også stillet spørgsmål ved, om ideen bag Downtown Project var ordentligt gennemtænkt, og om beslutningerne om at investere i et vækstfirma eller ej blev taget ret tilfældigt.

post it wall
Kan mere struktur redde Downtown Project?

Mere struktur

Men spillet gik videre. Hsieh havde måske tabt et par hænder, men han har stadig en pæn stack.

Han skabte blandt andet DTP Ventures, som skulle forsøge at hjælpe projektets mindste virksomheder. Direktør for det er Hsiehs gode ven Mark Rowland, hvis største mål i livet også er at ”be happy”, som der står på firmaets hjemmeside.

Downtown Project er altså ikke dødt endnu, og det er umiddelbart godt. Men der skal ske forandringer, da det virker til, at folk bruger mere tid på at gå til sociale arrangementer end at arbejde.

Der er også her, at Rowland ser sit arbejde:

- Ideen er at give det mere struktur. I starten af Downtown Project var der mange ideer i luften. Nogle fungerede, andre ikke. Der var meget energi, men ikke meget fokus. Nu er det tid til at få noget struktur på det.

Tony Hsieh tror til gengæld stadig så meget på sin idé, at han er i gang med at overføre det til andre byer. I øjeblikket er der nye Downtown Projects i støbeskeen i Santa Fe og Sacramento.

Formularen ikke udfyldt korrekt!

Fejl i kommentar

Vent venligst tre minutter med at tilføje endnu en kommentar.

Ingen kommentarer

ALTERNATIV CASINO
Pokerside rangering Bonus
1 LeoVegas Casino kr10,000 Anmeldelse